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Ko Mook: L’isola che ti trasforma

Proprio verso il tramonto, il traghetto a coda lunga si allontanò mentre l’azzurro azzurro e l’indaco del cielo si riflettevano sulla superficie verde acqua del Mare delle Andamane. È stata una delle scene più rilassanti di cui abbia mai fatto parte – e non avevamo ancora nemmeno raggiunto l’isola. Dopo una decina di minuti, il motore ha cominciato a scoppiettare. Siamo andati alla deriva in una stalla.

Per un’ora, siamo rimasti seduti sulla barca e abbiamo guardato l’autista lottare con il motore. Sbuffava e girava a gomito, ma non partiva. Così una seconda barca è venuta a rimorchiarci fino a Ko Mook (o Muk), l’“Isola delle Perle” della provincia di Trang .

Seduto su una delle panche che orlano l’interno della barca di legno, ho conversato con un giovane insegnante di inglese durante una breve vacanza da Bangkok e un’anziana viaggiatrice solitaria dalla Germania alla sua quinta visita sull’isola. La gente del posto chiacchierava, i loro sacchi di cipolle, giocattoli e riso ammucchiati tra pochi zaini e valigie.

Imbarco sul traghetto locale per Ko Mook a Kuan Thung Khu,
Imbarco sul traghetto locale per Ko Mook a Kuan Thung Khu,

Mi è dispiaciuto per l’autista della barca, ma sono grato di essere lì. Questo era esattamente il tipo di viaggio lento a tempo indeterminato che avevo passato gli ultimi anni a lavorare per due lavori da barista. Mi sono seduto lì sulla panchina arancione e l’ho immerso.

Era la fine di ottobre 2011. Se me lo avessi chiesto due mesi prima, non avrei saputo di Ko Mook . Mi ero goduto alcuni giorni a Ko Samui durante un viaggio precedente, ma la maggior parte dei miei viaggi in Thailandia fino a quel momento mi aveva portato all’estero.

Anche se non lo sapevo durante quel viaggio in traghetto nel tardo pomeriggio, la mia vita stava cambiando molto più velocemente di quanto si muovesse la barca. Nelle settimane successive, ho raggiunto nove isole nella Bassa Thailandia delle Andamane e ne sono rimasta affascinata. Da allora sono tornato spesso a Ko Mook e nelle isole vicine, a volte per lavoro e altre volte per rilassarmi. Adoro molte isole tailandesi, ma questa rimane la più vicina al mio cuore. Perché?

Soprattutto, le persone

I viaggiatori e gli isolani raramente si incrociano senza offrire un sorriso, un cenno del capo , un “ciao”, un ” sawasdee ” o un ” salam-alaikum “, che è il modo corretto per salutare un thailandese-musulmano a Ko Mook e altrove nel nazione. I bambini del posto spesso prendono a calci un pallone con i figli di visitatori stranieri. È facile fare amicizia.

Bagnarsi i piedi vicino all'estremità occidentale di Ao Kham, dove vive la maggior parte degli isolani.
Bagnarsi i piedi vicino all’estremità occidentale di Ao Kham, dove vive la maggior parte degli isolani.

Un giorno, durante la passeggiata di mezz’ora attraverso l’isola, il mio infradito si è rotto. Quando il negozio più vicino non aveva un paio della mia taglia, il proprietario mi ha portato in giro con la sua moto in alcuni altri negozi finché non abbiamo trovato alcuni flip che mi stavano bene. Ha rifiutato la mia offerta di un po’ di soldi per la benzina e il suo tempo, mostrando la generosità tipica di questa comunità affiatata. Puoi abbassare la guardia su Ko Mook .

Passeggiando per il villaggio.
Passeggiando per il villaggio.

La maggior parte degli isolani prevalentemente musulmani-thailandesi abitano in case su palafitte, alcune situate tra fattorie di gomma ma la maggior parte in piedi sopra l’acqua del mare quando la marea è alta. Molte di queste case attraenti sfoggiano fiori in vaso e biancheria colorata appesa sotto i portici. Tuttavia, una parte significativa degli isolani vive in povertà e il contrasto tra loro e i viaggiatori benestanti può essere netto.

Ritocco della verniciatura su una barca a coda lunga o rua hang yao
Ritocco della verniciatura su una barca a coda lunga o rua hang yao

Sebbene sia cresciuta costantemente, l’ industria del turismo di Ko Mook funziona ancora a un livello basso. Non troverai 7-eleven o grandi catene alberghiere. Il primo bancomat è arrivato solo un paio di anni fa. L’elettricità è ormai onnipresente, a differenza di alcune isole tailandesi di basso profilo come Ko Bulon e Ko Chang (Ranong). Sono disponibili alcuni resort di lusso, ma a differenza di alcune delle isole vicine, Ko Mook è rimasta fedele alle sue radici economiche.

Fuori casa e in barca.
Fuori casa e in barca.

All’inizio degli anni 2000 erano aperti solo pochi resort, per lo più sulla costa occidentale. Alla mia prima visita nel 2011, molti altri erano apparsi su quel lato, ma solo tre sono stati trovati a est, dove la maggior parte degli isolani vive vicino all’unico molo. Decine di alloggi ora punteggiano entrambe le coste e i villaggi in mezzo, ma la maggior parte sono piccoli bungalow con nomi come Coco , Lucky e Cashew . Per ora, Ko Mook ha trovato un equilibrio.

Nativo della provincia di Trang
Nativo della provincia di Trang, “Uncle” Mayow è stato uno dei primi ad avviare un’attività turistica a Ko Mook negli anni ’90. Rimane un appuntamento fisso.

Non vedo l’ora di stare al passo con Mayow e la sua famiglia. Affittano alcune capanne e gestiscono uno dei migliori ristoranti tailandesi dell’isola dagli anni ’90. Il figlio di buon cuore di Mayow , Mong , gestisce la sua baracca di un bar con un banco massaggi in un angolo di Farang Beach . La famiglia è molto unita al famoso cantante reggae tailandese, Job 2 Do , e le sue melodie hanno un posto di rilievo nel rovente mix reggae che risuona dal Mong Bar giorno e notte. Le jam session sono frequenti.

Un’altra star locale è Om , un barista perennemente a torso nudo che ha imparato a parlare un inglese quasi impeccabile negli anni trascorsi a gestire il Ting Tong Bar sul vicolo ombreggiato dietro Farang Beach . Ha un raro talento per organizzare una festa e trasformare i clienti in veri amici. Negli ultimi anni ha costruito Mountain View Bungalows su una collina accanto a Nature View , un altro resort economico di proprietà di suo cugino, Su . Entrambi sono fantastici.

Le corsie per lo più asfaltate sono ideali per passeggiare e andare in bicicletta
Le corsie per lo più asfaltate sono ideali per passeggiare e andare in bicicletta. È disponibile anche il noleggio di moto, anche se di solito cerco una mountain bike mezza decente per spostarmi.

Ho anche avuto molte ottime esperienze al Good Luck Restaurant , Sugar’s Cafe , Hilltop Restaurant , Coco Lodge , Garden Resort e Nurse House , tra gli altri. Quest’ultimo è un altro piccolo resort economico, sebbene il proprietario lavori part-time nella clinica sanitaria del villaggio. È anche un ospite eccezionale. (Consulta la guida Travelsawadee a Ko Mook , aggiornata l’ultima volta nel 2019, per ulteriori consigli su cibo, camere e altro ancora.)

Costruiti tra anacardi, mango e palme da cocco, i bungalow in bambù intrecciato del Coco Lodge sono stati progettati per il massimo flusso d'aria.
Costruiti tra anacardi, mango e palme da cocco, i bungalow in bambù intrecciato del Coco Lodge sono stati progettati per il massimo flusso d’aria.

Poi ci sono gli stranieri, compresi molti che tornano per soggiorni prolungati ogni anno o due. Immagino che in questi giorni desiderino Ko Mook .

C’è un giovane olandese che parla il dialetto del sud con lo stesso accento degli isolani; una coppia di mezza età che porta sempre regali dal Michigan; una signora hipster italiana che ama ballare al ritmo del reggae; un vecchio marinaio tedesco che arriva a terra a chiacchierare dopo settimane da solo in mare; un finlandese panciuto che fa oscillare la sua bicicletta con una birra Chang da 22 once in mano; e una bellezza polacca con lunghi capelli dorati che una volta si è seduta e ha parlato con me sulla spiaggia fino alle ore piccole (sospiro).

Resta in giro e sarai trattato con alcune storie indimenticabili su Ko Mook . Ecco un assaggio: una volta Mong mi ha parlato di una coppia di cobra che sono scesi fino a Farang Beach per accoppiarsi durante una delle settimane più movimentate dell’anno, proprio davanti a tutti. In seguito sono andati a fare una nuotata, ignari dei genitori che andavano urlando in acqua per andare a prendere i loro piccoli. Come puoi immaginare, era piuttosto una scena.

L’isola è una bellezza

Sebbene copra solo circa otto km quadrati di terreno, Ko Mook ha la maggior parte delle topografie che caratterizzano la regione delle Andamane thailandesi. A ovest, la sabbia quasi bianca di Farang Beach (conosciuta anche come Charlie Beach o Sai Yao Beach) si trova a poca distanza in kayak da massicci calcarei che si ergono verticalmente sopra la costa. Un po’ più a est, una foresta di mangrovie si estende fino alla costa fangosa della baia di Panka .

Una passeggiata nel tardo pomeriggio con un po' di pioggia all'orizzonte ad Ao Wua Nawn.
Una passeggiata nel tardo pomeriggio con un po’ di pioggia all’orizzonte ad Ao Wua Nawn.

Gomma e palme da cocco ricoprono dolci colline su gran parte del lato est dell’isola. Altre spiagge – come Ao Wua Nawn (“Sleeping Cow Bay”) e Ao Kham con il suo banco di sabbia a forma di ala – costeggiano la costa orientale e offrono viste sulle imponenti scogliere di Pakmeng sulla terraferma. Amo camminare verso ovest da Ao Kuan su un sentiero che attraversa la giungla occidentale, che è protetta come parte del parco nazionale di Hat Chao Mai .

Hat Lo Dung
Hat Lo Dung. È accessibile solo in barca o tramite un sentiero a piedi, che inizia vicino ad Ao Kuan e attraversa la foresta sulla strada per il remoto Hat Sabai.

Sebbene non ci sia molto corallo al largo delle coste di Ko Mook , le barriere coralline si estendono intorno alle vicine isole di Ko Kradan e Ko Ngai . Questi tre storditori formano un triangolo che rende favolose le isole saltando in barca a coda lunga, magari con soste per lo snorkeling nei punti di Ko Chueak e Ko Waen gettati tra di loro.

Ko Mook nasconde anche una delle più straordinarie attrazioni naturali che si trovano in tutte le isole thailandesi: Tham Morakot o la “ Grotta di Smeraldo ”. Inizia con un giro in barca o in kayak verso la remota costa occidentale, dove un passaggio poco appariscente nel calcare invita nuotatori e canoisti all’interno quando la marea è abbastanza bassa. La grotta marina diventa rapidamente spettrale, richiedendo una lampada frontale per tagliare l’oscurità.

Un’ombra smeraldo scuro cattura l’acqua mentre nuoti più in profondità all’interno della grotta, illuminandosi mentre la luce del sole ti trascina verso la fine. Lì, in un anello chiuso di scogliere carsiche verticali, l’acqua color acquamarina abbraccia una mezzaluna di sabbia color cachi sostenuta dalla flora. Le scimmie a volte si arrampicano in questo recinto naturale dall’alto.

La grotta attira parecchi giri in motoscafo da Ko Lanta e Pakmeng per andare con gruppi più piccoli da Ko Kradan , Ko Ngai e Ko Libong . Il posto migliore per organizzare un viaggio è Ko Mook stesso, dove i conducenti longtail sanno quando evitare la folla. Durante una visita, io e il mio compagno avevamo l’intera Grotta di Smeraldo per noi.

Quando lo tsunami ha colpito il 26 dicembre 2004, una turista scandinava ha purtroppo perso la vita mentre nuotava nella Grotta dello Smeraldo . Questa è stata l’unica morte registrata a Ko Mook , ma il mare impetuoso ha rovesciato molte case e bungalow.

Nessun posto è perfetto

Ovviamente Ko Mook ha i suoi problemi. L’erosione è avanzata costantemente lungo la costa nord-orientale negli ultimi anni, spingendo l’esclusivo Sivalai Resort a costruire una diga intorno a parte della sua proprietà. L’erosione è una delle principali preoccupazioni in tutta Tailandia litoranea, ma su Ko Mook s’ Ao Kham che sembra muoversi particolarmente veloce. Dall’altra parte dell’isola, la spiaggia di Farang sembrava più ampia che mai quando l’ho visitata l’ultima volta.

Poi c’è Charlie , un resort di fascia media costruito nel 2004 che è stato chiuso nel 2018 dopo che il governo ha deciso che stava invadendo il parco nazionale. (Il suo vicino, il Sawaddee Resort , è stato autorizzato a rimanere aperto.) Ciò che resta delle ville e della piscina un tempo popolari di Charlie ora si trova abbandonata dietro Farang Beach , sconvolgendo i clienti precedentemente fedeli e facendo volare gli occhi per i visitatori. Mi è stato detto che la chiusura aveva a che fare con una ” camicia rossa e una maglietta gialla “. Spero di scavare più a fondo lungo la strada.

Anche Ko Mook deve ancora istituire una sana gestione dei rifiuti e i rifiuti vengono spesso bruciati o gettati lungo i bordi delle strade. Come in quasi tutte le isole del sud-est asiatico, anche questa riceve la sua parte di spazzatura dalle maree. Quel problema è molto più grande di qualsiasi singola isola, ma spero di vedere presto degli inceneritori di rifiuti adeguati installati su Ko Mook . La vicina Ko Libong ne ha già alcune.

C’è un posto

Penso che ora sia un buon momento per riflettere su come le destinazioni che amiamo ci hanno cambiato o addirittura hanno alterato il corso delle nostre vite e come le nostre visite hanno avuto un impatto sulle persone in quei luoghi. Quasi un decennio e più di 70 visite all’isola thailandese dopo essere andato alla deriva su quel traghetto in panne, penso ancora a Ko Mook come all’isola n.

In effetti, l’unica destinazione che amo più di Ko Mook è Vermilion, una piccola cittadina sul lago Erie a ovest di Cleveland, Ohio. (Scommetto che non l’avevi visto arrivare.) Ogni anno, quando ero bambino, la mia famiglia – cane e tutto il resto – si stipava nella nostra Toyota Corolla blu del 1987 per fare il viaggio di 12 ore da casa nostra nel Massachusetts occidentale a un piccolo cottage a Vermilion, che i miei defunti bisnonni acquistarono negli anni ’50. È ancora in famiglia e ci riuniamo ancora lì ogni volta che è possibile.

All’inizio del 2015, ho portato mia mamma a Ko Mook durante il suo primo viaggio in Thailandia. Abbiamo remato verso una spiaggia nascosta contrassegnata da un’immagine di sirena che veglia sui pescatori. Lì ci sedemmo e ricordammo mio padre, che era morto sei mesi prima. Anche se non è mai arrivato in Thailandia, la sua gentilezza si sarebbe adattata perfettamente a Ko Mook . Penso a lui e alla mamma ogni volta che torno.

Per me, come per “The Cottage” in Ohio, Ko Mook non esiste solo sulla mappa o nei miei ricordi. Lo trovo anche nel mio cuore. Dov’è quel posto per te? 🌴

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